臺灣史上最大的鱷魚!

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現今的臺灣沒有野生的鱷魚,但你知道嗎?很久以前的臺灣有超大隻的鱷魚棲息。1972年由鹿間時夫教授研究臺南左鎮所發現的鱷類標本並命名的臺灣馬來鱷 (Tomistoma (?) taiwanicus),近期臺大生科系蔡政修副教授與卓義揚畢業生針對該化石進行重新分析,因特殊的形態特徵,研究團隊將其更改為臺灣特有種——臺灣豐玉姬鱷 (Toyotamaphimeia taiwanicus),這項發現不僅是臺灣史上最大爬蟲類紀錄,在東亞這一帶鱷魚的生態與演化歷程更是有著重要的意義。

撰文|孫正涵

圖1:臺灣豐玉姬鱷 (Toyotamaphimeia taiwanicus) 復原圖|來源:摸背鰭 繪製

 

臺灣史前巨鱷的研究與歷史

現在,如果想在臺灣看到活生生的鱷魚,通常會跑到動物園一睹風采,也就是說,臺灣現在沒有野生的鱷魚。但如果搭乘時光機,回到10萬年、50萬甚至100萬年前的臺灣,不只能看到野生鱷魚,而且還是身長可以達7公尺的超大隻鱷魚!

2023年,由臺大生命科學系副蔡政修教授及生態學與演化生物學研究所碩士畢業生卓義揚,在美國古生物學會發行的古生物學期刊《Journal of Paleontology》中,發表臺灣生命史上目前已知最大的爬蟲類——在臺南左鎮挖掘到的鱷魚化石,也是臺灣的特有種鱷魚「臺灣豐玉姬鱷 (Toyotamaphimeia taiwanicus)」。臺灣豐玉姬鱷生存於更新世 (Pleistocene) 的早期至中期,距今約80萬至40萬年前左右的時間(圖2-1)。化石標本總共有六件,包含部分的上頜骨、下顎骨、額骨和牙齒等(圖2-2)。

圖2:臺灣豐玉姬鱷 (Toyotamaphimeia taiwanicus) 的模式標本與地質年代,編號NSMT-P-9121 ~ 9126|來源:參考文獻1

其實,臺灣豐玉姬鱷 (Toyotamaphimeia taiwanicus) 這六件化石,早在1972年就已經由鹿間時夫教授發表至日本橫濱大學科學(生物與地質)報告中。當時(1964年)由知名的化石爺爺——陳春木先生,將這批在左鎮所發現的鱷類化石捐贈給日本國立科學博物館地質學部尾崎博 (Hiroshi Ozaki) 部長,而後交予鹿間時夫研究,並命名為新物種臺灣馬來鱷 (Tomistoma (?) taiwanicus)。有趣的是,當時鹿間教授命名時,說明這件來自臺灣的鱷魚化石與日本所發現的待兼馬來鱷(Tomistoma machikanensis,現已改為待兼豐玉姬鱷 Toyotamaphimeia machikanensis)非常相似,但又有不太一樣的地方,因此便在屬名後打了一問號(圖3),留給後人許多未解之謎。這批臺南發現的鱷魚化石標本(圖4)被典藏在日本國立自然科學博物館中,可惜的是,當時發現的臺灣馬來鱷在臺灣卻一直沒沒無聞,很少人知道臺灣過去曾有野生的特有種鱷魚出沒。

圖3:鹿間時夫1972年命名臺灣馬來鱷(Tomistoma (?) taiwanicus,現已改為臺灣豐玉姬鱷 (Toyotamaphimeia taiwanicus))的模式標本圖版|來源:參考文獻2
圖4:鹿間時夫 1972 年命名臺灣馬來鱷(Tomistoma(?) taiwanicus,現已改為臺灣豐玉姬鱷(Toyotamaphimeia taiwanicus))的模式標本圖版|來源:臺大圖書館館藏,廖翊如掃描

過了半世紀,臺灣的古生物學者經過詳細的形態比對與親緣關係分析,在臺灣與日本兩地檢視滅絕的、現生的各式鱷類標本,發現臺灣馬來鱷 (Tomistoma(?) taiwanicus) 化石特徵跟同屬的現生馬來鱷有明顯差異,例如:眼窩與已知的豐玉姬鱷標本相似,前額骨邊緣的形態與現生的馬來鱷不同;另外,臺灣標本的上頜骨內側咬合處和日本的待兼豐玉姬鱷有明顯差異的形態等,將其重新歸類於豐玉姬鱷屬 (Toyotamaphimeia) 這個類群,並更名為特有種臺灣豐玉姬鱷 (Toyotamaphimeia taiwanicus),登上科學的國際舞臺[1]

由這張研究團隊前往日本國立自然科學博物館檢視待兼豐玉姬鱷 (Toyotamaphimeia machikanensis) 複製頭骨標本的照片,便可發現豐玉姬鱷有多大,最長可達7公尺(一口就能把人咬一半走!)

圖5:研究團隊之卓義揚於日本國立自然科學博物館檢視待兼豐玉姬鱷 (Toyotamaphimeia machikanensis) 的複製頭骨標本|來源:卓義揚,高孟岑攝影

有趣的是,我們目前已知的鱷魚,他們的生存範圍是熱帶、亞熱帶,但是豐玉姬鱷這一類群的鱷魚,先前卻幾乎都在較寒冷的日本所發現,也就是說,豐玉姬鱷棲息的最北界,就在寒冷的日本地區(再往北可能就太冷了活不下去……)

臺灣豐玉姬鱷不僅是熱帶第一筆豐玉姬鱷類紀錄,研究團隊更進一步提出一個假說,這一群豐玉姬鱷類的演化歷程,很有可能是起源於臺灣並且逐漸巨大化,由於他們巨大的體型,可能得以支持他們在更冷的地方生存,持續往北移動,以至於在日本溫帶地區都還有相關化石紀錄被發現。當然,後續都還有待更多的化石紀錄與研究,討論臺灣的鱷魚多樣性與演化歷程。

 

等等!史前臺灣的鱷魚不只一種?

說到臺灣史前鱷魚的多樣性,你知道嗎?目前所發現的鱷魚化石紀錄中,可不只有臺灣豐玉姬鱷一種喔!那麼,到底有幾種呢?就開放給大家找找相關紀錄啦!

臺灣鱷類化石多樣性的有趣故事,有待下次娓娓道來~

 

小故事:豐玉姬鱷 (Toyotamaphimeia) 這個分類群的命名,是來自日本的神話「豐玉姬」海神的女兒的故事,有不同的詮釋版本,其中也跟鱷魚有點淵源。

 


參考文獻

  1. Cho, Y. Y., and Tsai, C. H. 2023. Crocodylian princess in Taiwan: Revising the taxonomic status of Tomistoma taiwanicus from the Pleistocene of Taiwan and its paleobiogeographic implications. Journal of Paleontology97(4), 927-940.
  2. T. Shikama. 1972. Fossil Crocodilia from Tsochin, south-western Taiwan. Science Reports of the Yokahama National University, Section II, Biological and Geological Sciences 19, 125-131

 


✨延伸閱讀:《臺大師生發現臺灣生命史中最大的爬蟲類:能達7公尺長的臺灣豐玉姬鱷》、《史前河中鱷霸!澳洲馬來鱷類現蹤

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