探索外星生命 (6) — 永不回頭的「瓶中信」

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除了「無線電報」以外,人類還嘗試向宇宙丟出「瓶中信」來嘗試聯絡外星文明。1972年、1977年各有兩艘太空船,上面各自裝設了想要給外星人的訊息。1972年裝設的被稱為「先鋒板」,1977年的則稱為「航海家金唱片」。然而要送到外星人手裡,還得等上好一陣子。

撰文|許世穎

 

圖片出處:Nicolle Rager-Fuller, National Science Foundation

 

尋找地球以外高智文明的活動統稱為「搜尋地外文明計劃(Search for extraterrestrial intelligence)」,而嘗試聯絡外星人並「主動」拋向宇宙的訊息則叫做「給外星高智生物的訊息(Messaging to Extra-Terrestrial Intelligence,簡稱METI)」。在系列前作《探索外星生命 (5) — 發給外星人的「無線電報」》中提到,其中一類「給外星高智生物的訊息」就是發送無線電報,而本篇文章則要來介紹另外一種:「瓶中信」!

當然,太空不是海洋,所以並不是真的將一封信裝在瓶子裡面丟到外太空。太空環境十分險惡,又十分遼闊,隨意亂丟的話基本上只會變成太空垃圾而已。更何況訊息丟得不夠遠的話,還有可能掉回地球,在大氣層中燒掉。因此必須要找適合的機會、媒介來送信。

 

「先鋒板」

1972年美國的NASA發射了兩艘太空船:「先鋒10號(Pioneer 10)」和「先鋒11號(Pioneer 11)」。這兩艘太空船的科學目標是要研究木星、土星等地方,分別飛離和飛向銀河系的中心,飛行途中會將資料發送回地球,直到電力耗盡為止。由於太空環境中基本上沒有什麼摩擦力,所以就算沒有飛行用的動力,也會一直飛行下去。這兩艘太空船基本上不會再回來地球了,不如就乾脆帶點東西離開吧!天文學家在這兩枚衛星上面裝設了鍍金的鋁板,被稱為「先鋒板(Pioneer plaque)」,上面畫了要傳遞給外星人的訊息(圖1)。

圖1:先鋒板上面所畫圖案。圖片來源:NASA

 

首先,板子右半部畫了人類的樣貌,並且還畫了先鋒號太空船的圖案,讓外星人知道人類與先鋒號太空船的相對大小。下面並且用簡單的圖像來表示太陽以及當時的九大行星,地球的位置與其他行星比起來甚至還挪抬了一些,讓外星人知道我們人在太陽系的這顆行星中,另外還從地球的位置畫出了一條先鋒號的飛行軌跡。 可是要怎麼讓外星人知道太陽系在哪裡呢?別擔心,板子左半部有數條放射狀的線,這些線表示的是太陽系和鄰近脈衝星的距離。利用相對位置,外星文明就能定位出太陽系的位置。

 

「航海家金唱片」

數年之後,1977年,美國NASA又發射了「航海家1號(Voyager 1)」和「航海家2號(Voyager 2)」兩艘太空船。這兩艘太空船的科學目標和之前的先鋒10、11號類似,而且也都同樣不會回來地球啦!科學家也在上面放了「給外星高智生物的訊息」,不過這一次放的東西比之前的方形的鍍金鋁板更浮誇,是一張鍍金的「唱片(record)」,被稱作「航海家金唱片(Voyager Golden Record)」(圖2)!

圖2:航海家金唱片的樣貌。讀者可以先試著假裝自己是外星人,解析看看上面的圖案。圖解可見圖3。圖片來源:NASA/JPL

 

這張唱片上面收錄了地球上大自然的聲音(風聲、浪聲、雨聲、雷聲、蟲鳴、犬吠、羊啼、鳥叫等),也有人類活動的聲音(火車、工地、木工、機車等),還有包含漢語在內55種語言的招呼語。另外還有總長90分鐘的音樂,來全世界各地不同的文化,如:德國巴哈古典樂、澳洲原住民歌謠、索羅門群島的排笛曲等。代表中華文化圈的則是一首叫做《流水》的古琴曲。同樣來自東亞的歌曲還有日本的《鶴巢(鶴の巣篭もり)》,用木管樂器「尺八」來演奏。有興趣的讀者,不妨上Youtube搜尋「Voyager Golden Records」,工作之餘放來聽聽,或許可以體驗宇宙某時、某處、某位外星人的感受。

更厲害的是,雖然叫做「唱片(Record)」,但上面所記錄的訊息不是只有音樂而已。還包含了一些圖片。只要用正確的方式讀取,就可以從唱片紀錄的資料還原出這些資訊。這些圖片五花八門,從最基本的數學符號、單位定義、太陽系主要成員的大小、公轉半徑、質量等。再來還有DNA的雙螺旋構、人類從胚胎、嬰兒、幼年、成年、老年的模樣,各式各樣的生物樣貌、地球上的大自然環境、人類活動的照片等。

或許有人會好奇:萬一外星人不知道如何播唱片怎麼辦?這樣一張唱片不就是個盤子而已了嗎?無須擔心,與所有網購來的3C產品一樣:這個金唱片有附使用說明(圖3)!有播放這張唱片的方法、正確的播放速度、唱片內的資料格式等。無論外星人有沒有辦法解讀,我們人類也都算是仁至義盡了。

 

圖3:航海家金唱片封面所畫圖案圖解。圖片來源:小通 at Chinese Wikipedia

 

要多久外星人才收得到信?

平心而論,不管是先鋒板還是航海家金唱片,這些所謂發送給外星人的「實體」訊息,象徵意義都大於實質用處。原因很間單:要在「合理的時間」內被外星高智文明尋獲的機率實在太低了。到底要多久才有機會送到外星人手上呢?先來看看先鋒號和航海家號的飛行速度有多快好了,先鋒10號現在的速度約時速4萬公里,而航海家1號是目前飛行速度最快的人造物體,它的速度約時速6萬公里!這樣的速度要送到外星人手上,應該很快了吧?

然而,宇宙實在是太遼闊了,就算是最近的恆星(比鄰星),拿最快的「航海家1號」速度來換算,也要大約7萬6千年的時間才會到。而比鄰星甚至也不在先鋒10、11號、航海家1、2號的航行方向上......

唯一可能提前送到外星人手上的機會,大概就是在抵達任何恆星、行星以前,半路被外星人被攔截了吧。這種突然出現外星人的事情如果真的發生了,那也相當令人振奮。1976年「維京一號」拍攝到的火星照片上面,竟出現了貌似人臉的圖案,在當時掀起一股火星人的討論熱潮......(待續)。

 

參考資料:

  1. NASA / Images on the Golden Record

 

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