【寰宇天文】在火星上種馬鈴薯可行嗎?

■美國太空總署(NASA)與秘魯的國際馬鈴薯中心(International Potato Center, CIP)決定攜手合作,在地球上模擬火星環境,來篩選最適合在火星上種植的馬鈴薯。

@Cipotato
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撰文|陳勁豪

在電影《絕地救援(The Martian)》中,被丟包在火星上的可憐太空人靠著他的植物學知識,成功在火星上種出一堆馬鈴薯,最後順利獲救回到地球。這當然是電影裡面虛構的情節,但是看完電影的觀眾肯定會有著類似的問題:我們真的可以在火星上種馬鈴薯嗎?

首先,為什麼挑馬鈴薯?馬鈴薯是全世界第三大糧食作物,僅次於小麥與玉米。馬鈴薯喜歡環境陰涼乾燥的環境,並且對各式土壤的適應力很強。馬鈴薯帶有大量的碳水化合物,同時含有相當大量的維生素與礦物質,對維持太空人的健康相當有益。所以綜合考慮之下,馬鈴薯幾乎肯定是火星作物的首選。

雖然距離人類登陸火星起碼還有十多年以上的時間,但是NASA已經開始思考在火星上種馬鈴薯的可行性。簡單的說,火星上有土壤、有水(雖然幾乎都是在極地以冰的形式存在),的確好像可以拿來種植物。但是火星還是有其他的問題,例如日照少、溫度變化高、輻射劑量大等。所以要在火星上種馬鈴薯肯定是要身強體壯,可以對抗種種惡劣環境的超級品種才行。另外,如果真的可以在火星上種馬鈴薯,某種程度上就等於解決了糧食問題。這樣在火星上建立長期實驗站的可能性便大幅提高。

為了研究哪種馬鈴薯最適合在火星上種植,美國太空總署(NASA)與秘魯的國際馬鈴薯中心(International Potato Center, CIP)決定攜手合作。CIP是位於秘魯利馬的一個研究單位,他們保存了全世界大約四千五百種的馬鈴薯。透過NASA所獲得的火星資訊,CIP篩選出約一百種來進行試種,其中四十種是原本就種植在安第斯山脈天然種類,相當適應高冷、氣候變化劇烈的惡劣環境。另外六十種則是基因改造過的馬鈴薯,不用太多水,而且不怕土壤鹽分。種植的土壤及大氣資訊則參考NASA所提供的資料,使得土壤成份能夠盡量接近火星的土壤。

此外,篩選出的馬鈴薯也須符合「容易種、產量高」的條件。畢竟花了很多時間力氣跟資源在火星上,好不容易種出了馬鈴薯,當然希望能夠有很高的產量。

NASA估計這次應該會有不少馬鈴薯通過這個測試。未來的實驗結果除了對未來的火星研究有幫助之外,NASA跟CIP也希望藉此機會來展示馬鈴薯對解決糧食問題的潛力,畢竟可以在火星上種植的話,那在地球上很多惡劣環境應該也可以順利種植。

究竟哪種超級馬鈴薯能夠脫穎而出?讓我們拭目以待。

參考資料
International Potato Center 2015/12/18: Crop harvested under Red Planet conditions will set course for Martian farming

相關報導
1. Scientific American 2016/02/02: Scientists Try to Grow Peruvian Potatoes on "Mars"
2. NASA to simulate growing potatoes on Mars in Peru

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作者:陳勁豪 科教中心特約寫手,從事科普文章寫作。2011年於美國紐約州立石溪大學(SUNY at Stony Brook)取得博士學位,研究主題為相對論性重離子碰撞(Relativistic Heavy Ion Collision)。長期擔任中文科學新聞網站「科景」(Sciscape.org)總編輯。

 

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