因為奇特的「青春期自動變性」,科學家找到了治療攝護腺肥大的妙方

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圖片來源:motionelements.com

 

在多明尼加一個村落中有許多女孩在青春期會變成男人,而且這些人不會患上攝護腺肥大和雄性禿。科學家研究這些人之後,得以確定攝護腺肥大的成因,並開發出治療攝護腺肥大和雄性禿的藥物。

撰文/葉多涵

在多明尼加的一座以挖鹽礦維生的偏遠村落拉斯薩林納斯(Las Salinas),有個奇特的第三性別。大約 2% 的小孩在出生時,生殖器看起來像是介於男性和女性之間,但在進入青春期後會長出功能正常的睪丸和陰莖、聲音會變低沉、肌肉會變多、自我認同也是男性。

這現象不但一再出現於那個村落,而且還會遺傳。如果父母親的家族中有人如此,生下的小孩也更常會是如此。當地人早已習慣這樣的事,稱這個性別為 güevedoce,字面直譯是「十二歲長卵蛋」,在小時候把他們當作女孩來養,到青春期之後就當作男人對待。

1970年代,美國康乃爾大學的科學家茱莉安.印培拉脫-麥金利(Julianne Imperato-McGinley)得知了這個現象,並研究出背後的成因。原來,這些人的性染色體雖然是 XY,照一般情況應該要發育成男性,但是他們的 SRD5A2 基因有個特別的變化,使他們的身體不擅長將「睪固酮」轉換成「二氫睪固酮」。相較於一般男性體內兩種雄性激素都有一定的濃度,güevedoce 主要只有前者,後者的濃度很低。

在當時,科學家已經知道人體內有這兩種雄性激素,但仍不確定它們各自的功能。透過對 güevedoce 的研究,科學家總算釐清了兩者各自的功能。

相較於一般男性,güevedoce 在胚胎時期一樣會發育出睪丸和輸精管等內部構造,但沒有發育出男性的外生殖器;在青春期,güevedoce 和一般男性一樣長出更多肌肉、聲音變低、產生性慾、外生殖器長大、並製造精子,但是他們的鬍子少、不會長青春痘,並且在年長以後也不會出現雄性禿或攝護腺肥大。

Güevedoce 和一般男性相同的部份,就是睪固酮的功能,而一般男性才有的特徵,正是二氫睪固酮的功能。

這引起了醫學界的注意,因為禿頭、青春痘、和攝護腺肥大是許多男性都想要治療的問題,尤其是攝護腺肥大。攝護腺是男性才有的構造,從大約二十五歲開始會持續增長。到了五、六十歲,約有一半的男性都會因為肥大的攝護腺壓迫尿道,開始有頻尿、排尿困難、尿失禁等問題。

科學家當時已經知道造成攝護腺肥大的條件之一是雄性激素。早在 1786 年,最先用科學方法進行手術的蘇格蘭醫生約翰.杭特(John Hunter)就發現,如果把實驗動物的睪丸切除,使牠們無法分泌雄性激素,這些動物的攝護腺就會變小。到了 1960 年代,科學家進一步研究了當時還在世的二十多位清朝太監,發現他們因為自年幼去勢,攝護腺都非常健康。

在當時,治療攝護腺肥大的主要方法是動手術,不但麻煩,而且有許多的風險。但是,與其在年輕時去勢,大多數男人還是寧願患上攝護腺肥大。

如果能確定攝護腺肥大只是二氫睪固酮造成的,跟其他雄性激素無關,而且缺乏二氫睪固酮也未影響 güevedoce 的身心健康,那麼,只要用藥物抑制二氫睪固酮的合成,是不是就能治療攝護腺肥大、雄性禿頭和青春痘了呢?

果不其然,經過了二十年的努力研究,默克製作出了 finasteride(柔沛/波斯卡),葛蘭素史克製作出了dutasteride(新髮靈/適尿通),成為治療攝護腺肥大和禿頭的常用藥物。泌尿科也從此轉變成以藥物為主要醫治手段的專科。這一切,都始於拉斯薩林納斯的少數人口和地理隔離讓一個罕見的基因有機會散播,使人們有機會發現 güevedoce 的奇妙生理。

 

參考資料:

  1. Imperato-McGinley, J., L. Guerrero, T. Gautier and R.E. Peterson (1974). Steroid 5α -Reductase Deficiency in Man: An Inherited Form of Male Pseudohermaphroditism. 186(4170):1213-1215 https://doi.org/10.1126/science.186.4170.1213
  2. Marks LS. (2004) 5alpha-reductase: history and clinical importance. Reviews in Urology. 6(Suppl 9):S11-S21. 
  3. National Institute of Diabetes and Digestive and Kidney Diseases (2014). Prostate Enlargement (Benign Prostatic Hyperplasia) 
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