Rosetta計畫:任務結束

■歐洲太空總署的Rosetta偵測器在經過12年的任務之後,終於在9月30日降落在彗星67P/Churyumov–Gerasimenko,為這個任務劃下句點。

Copyright ESA/ATG medialab
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撰文|陳勁豪

彗星被認為是太陽系中的活化石,裡面所帶有的星際塵埃保留了太陽系形成時的成份。因此這個計畫取名為Rosetta,主要是希望這個計畫能夠像著名的Rosetta石一樣,為我們解開許多關於彗星的謎題。

Rosetta計畫的主要任務是接近彗星67P/Churyumov–Gerasimenko (簡稱67P/C-G),並近距離觀測彗星結構。除此之外,還放下彗星登陸器Philae以直接探測彗星表面的各項性質。Rosetta於2004年3月2日發射,於2014年8月6日接近到離彗星軌道100公里的地方,正式環繞彗星67P/C-G飛行,為史上第一個進入彗星軌道的太空船,接著於2014年11月22日釋放Philae登陸器降落於彗星表面。接著Rosetta隨著彗星67P/C-G逐漸進入近日點。

但是隨之而來的,便是彗星逐漸遠離太陽而去。Rosetta所在的位置已經在木星軌道之外,這對Rosetta來說是相當不利的因素,因為距離越遠,Rosetta的太陽能面板便沒有辦法得到足夠能量以支持儀器運作。另一方面,很快太陽便會進入地球與Rosetta的視野之間,這表示與Rosetta的通訊會變得相當困難。

因此歐洲太空總署決定在2016年的9月30日結束Rosetta計畫。他們決定讓Rosetta降落在彗星表面上。這樣一來,在降落的過程中,Rosetta上的各種儀器可以以極近的距離對彗星表面進行觀測與拍照,尤其是表面的氣體與塵埃的組成,並把握有限的時間把數據傳回地球。

歐洲太空總署的工作人員在格林威治時間(以下皆使用格林威治時間)9月29日晚上20:50分的時候,對Rosetta下達了最後的任務,讓Rosetta可以在9月30日上午10:40左右開始進行墜毀任務。9月30日上午八點左右,控制中心下達最後指令,並確認著陸時間。

Rosetta約是由距離彗星表面19公里的地方開始下降,降落速度約是每秒一公尺。再降落過程中,歐洲太空總署不斷更新進度,並持續於社交網路上發布Rosetta所拍得的彗星表面照片。Rosetta所傳回的最後一張照片約是距離表面20公尺處所拍得的,解析度達到一個畫素約略代表5公釐的距離。

事實上,以每秒一公尺的速度降落其實不算特別快,但是Rosetta的原始設計並沒有降落功能,所以碰撞的時候會對儀器有所損傷。而且降落之後,Rosetta的天線無法對準地球,因此也無法傳送訊號。所以歐洲太空總署最後是根據失去訊號來判定Rosetta降落在彗星67P/C-G表面。

Rosetta計畫除了科學上的成就之外,歐洲太空總署也為這個計畫做了一系列相當精美的卡通短片,把Rosetta與Philae分別擬人化,變成兩個勇敢的探險者。這讓整個計畫受到許多大眾的關注,更直接吸引了許多小朋友的注意力。這些強大的關注使得歐洲太空總署花了很大的功夫來設計動畫中Rosetta結束任務的方式。

毫無疑問,這個Rosetta計畫讓我們得到了相當多關於彗星的知識,更重要的,他們的宣傳可能直接影響到了下一代,或許會有很多小朋友因此受到啟發,長大之後願意投身科學研究,或是支持這種科學研究項目。

 

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ESA: 2016/09/30: Mission complete: Rosetta’s journey ends in daring descent to comet

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作者:陳勁豪 科教中心特約寫手,從事科普文章寫作。2011年於美國紐約州立石溪大學(SUNY at Stony Brook)取得博士學位,研究主題為相對論性重離子碰撞(Relativistic Heavy Ion Collision)。長期擔任中文科學新聞網站「科景」(Sciscape.org)總編輯。

 

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