【寰宇天文】卡西尼號飛越土衛二

■NASA的土星探測器卡西尼號於美東時間10/29上午11:22以距離土衛二(Enceladus)約五十公里處飛越土衛二。

 Credit: NASA/JPL-Caltech
Credit: NASA/JPL-Caltech

撰文|陳勁豪

卡西尼號是由美國太空總署所建造的土星探測器,於1997年10月15日發射,並於2004年7月1日進入土星軌道。卡西尼號是以發現了土星環的義大利天文學家Giovanni Domenico Cassini(1625-1712)命名。

卡西尼號自從2004進入土星軌道後,對土衛二進行的多次近距離飛越。2005年首次觀測到土衛二有類似火山爆發的冰噴泉,成為太陽系中第四個觀測到有火山活動的天體(另外三個分別是地球,海衛一及木衛一)。2008年,卡西尼號發現土衛二噴出的冰中帶有不少有機分子,包括乙烷、丙烷等。2014年更發現土衛二的南極地底存有液態水海洋。這使得科學家相信,或許土衛二會存有生命。

卡西尼號這次的任務主要是近距離飛越土衛二的南極區域,除了拍攝土衛二的表面照片外,更重要的是會飛越土衛二的冰噴泉。這些冰噴泉持續不斷的從表面噴出,高度可達數千公里。

利用這個飛越冰噴泉的機會,可以偵測從冰噴泉中所噴發出來的粒子。一般認為,土衛二的表面有海洋,而冰噴泉將可以直接把這些海洋中的成分直接帶上來。利用卡西尼號上的儀器,科學家可以一窺土衛二的海洋成份檢查其中是否含有有機分子。而這次飛越由於距離表面更近,將可以偵測到更重的有機分子。這些較重的分子可能是由更重的分子所分裂而成。

卡西尼號所攜帶的儀器無法告訴我們土衛二是否存有生命,也無法告訴我們如果偵測到有機分子的話,這些有機分子是由生命活動或是衛星內部的反應所形成。

卡西尼號在12月19日會進行今年的第三次的飛越任務,飛越高度約離表面五千公里,主要內容是測量土衛二內部所發出的熱量。

參考資料
1. Phys.org 2015/10/30: Cassini plunged into icy plumes of Enceladus
2. NASA 2015/10/27: Seven Key Facts About Cassini's Oct. 28 'Plume Dive'
3. NASA 2015/10/31: Saturn's Geyser Moon Shines in Close Flyby Views

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作者:陳勁豪 科教中心特約寫手,從事科普文章寫作。2011年於美國紐約州立石溪大學(SUNY at Stony Brook)取得博士學位,研究主題為相對論性重離子碰撞(Relativistic Heavy Ion Collision)。長期擔任中文科學新聞網站「科景」(Sciscape.org)總編輯。

 

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