【繽紛生態】澳洲野犬的正名風波

■要是你給人看一張澳洲野犬的照片,十之八九他們會問這是哪種野狗,或是這狼的毛色怎麼怪怪的。這不能算是大家寡聞少見,因為就連科學家幾百年來,也不能確定這種犬科動物究竟是別樹一格的特有物種,抑或只不過是某種狼或某種狗而已。

sn-dingoes編譯|高英哲

澳洲野犬生活在澳洲各處,可居住在草地、沙漠、森林甚至濕地裡。考古證據顯示澳洲野犬至少在 3,500 年前,就隨著亞洲地區的人們來到澳洲,然後從此在澳洲獨自演化下去,直到十八世紀歐洲人帶著狗進入澳洲為止。歐洲來的博物學家聽到當地人描述澳洲野犬的長相後,認為牠們是一種新的犬科動物,給了牠 Canis dingo 這個學名。至於被人類馴化的狗,學名則叫做 Canis lupus familiaris ,一看就知道是一種狼的亞種(狼的學名是 Canis lupus )。

不過科學家對澳洲野犬在生物學上的定位一直有意見,因為始終沒有找到早期的實體樣本,當初光靠幾張畫像跟口述外觀定下的學名,很難說就是正確反映了牠的出身。目前科學家最為普遍接受的澳洲野犬學名是 Canis lupus dingo ,認為牠們是從亞洲狼演化而成的一個亞種;最近的研究則指出澳洲野犬、狗跟狼,全都是源自同一遙遠先祖的表親。

不過長年研究野生澳洲野犬的雪梨大學野生動物學家馬休.克羅瑟 (Mathew Crowther) ,對這樣的分類法並不滿意。他認為從澳洲野犬直立的耳朵、濃密多毛的尾巴、以及可以回頭狂吠的頸子研判,澳洲野犬應當視為一種澳洲特有的獨特物種。然而由於這三百年來,澳洲野犬跟歐洲移民帶來的狗交配,現在很難分辨出純正跟混血的澳洲野犬。

為澳洲野犬驗明正身,究竟有什麼必要性呢?因為這跟你決定誰要保育,誰該撲殺有關。有些科學家認為純種澳洲野犬會捕食野貓跟狐狸,是維繫澳洲生態系統的重要捕食者;然而在牧場主人眼中,純正澳洲野犬跟野狗以及混血澳洲野犬一樣,都是會攻擊寶貴牲口的討厭生物。目前澳洲某些地區的法規,是要保育純正的澳洲野犬,混血澳洲野犬則要予以撲殺;然而若是沒有一個涇渭分明的判準,你根本無從進行管理。

克羅瑟等人於是開始著手追蹤他們找得到,在 1900 年之前尚未與歐洲移民帶入的狗交配過的澳洲野犬樣本,希望能夠找出原始澳洲野犬的遺傳特徵。他們跑去歐洲各大城市的自然歷史博物館,發現澳洲野犬的毛皮有黃色、棕色、淡紅色、黑色、以及白色等等許多種顏色,這些都不是因為跟狗交配所產生的,因此毛皮是這些顏色的,就可以確認是純種的澳洲野犬。他們還發現澳洲野犬的顱骨較寬較短,後腿也沒有不會碰觸到地面的退化上爪(這在狗跟狼身上很常見)。

基於這些生理與遺傳差異,克羅瑟等人主張把澳洲野犬的學名改回為 Canis dingo ,重新確認牠們確實自己就是一個獨立物種的地位。不過由於人們對於澳洲野犬對生態有益還是有害的態度不一,再加上學界對於其演化歷史仍有不同意見,澳洲野犬的「正名」紛擾,恐怕還得鬧上一段時間。不過澳洲野犬應該會希望牠的身世之謎儘快塵埃落定,不然農場主人見到牠們「如狼似犬」的身影就開槍,日子實在是愈來愈難過了(澳洲野犬目前的保育分級狀況為「易危」)。

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研究出處:Is the Dingo Special Enough to Save?
譯者:高英哲 科教中心特約寫手,從事科普文章編譯。
責任編輯:Kerina Huang

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