【神經科學】罕見腦殘令人大無畏

■ 要怎麼當個視恐懼如無物的勇者?首先可能得摧毀自己腦中的扁桃體。

紅色的部分就是有些科學家相信處理恐懼反應的「扁桃體」

編譯 ∣ 高英哲

  有一位被稱為 SM 的中年婦女,漫不經心地去抓毒蛇,在鬼屋裡竊笑,有一次還在持刀男子抓住他的時候,冷靜地走開而非拔腿狂奔。十二月十六日發表於線上《現代生物學》期刊的一篇研究發現,一種罕見的腦部損傷,讓她免於感受到任何種類的恐懼。

  SM 罹患一種叫做「皮膚粘膜類脂沉積症」(Urbach-Wiethe disease)的不尋常遺傳疾病。這種病在她童年後期,摧毀了她的扁桃體(amygdala,或譯做杏仁核)兩側。扁桃體是由兩個杏仁大小形狀的結構,大腦兩側一邊一個所構成。研究者發現,這名婦女由於受到了這種腦部損傷,因此一無所懼。

  實驗結果強烈顯示,扁桃體負責處理恐懼感。這份研究的共同作者,任職於美國愛荷華大學的費恩斯坦 (Justin Feinstein) 表示,許多實驗是在扁桃體受損的動物身上進行的,但是因為實驗對象是動物,我們永遠也無法確知牠們是否能夠意識到恐懼感。所以他們就想找個腦部受到同樣損傷的人類病患,首次實際上能夠理解他們的感覺。

  費恩斯坦等人詳查 SM 的過去,尋找她應當要感到害怕的情況。 SM 說她從未感覺到恐懼,即使是在刀子或槍枝的威脅下也不例外。研究者給她一本電子日記,讓她攜帶三個月,藉以記錄其情緒狀態,結果恐懼感完全沒出現在情緒列表上頭。 SM 在一大串的問卷中寫說,她不怕公開說話,不怕死,不擔心她的心跳太快,也不在意在社交場合裡遭受負面評價。

  研究者接著盡其所能地去嚇唬 SM 。他們讓她看《厄夜叢林》、《鬼店》跟《沈默的羔羊》精華片段,結果她很感興趣,並不覺得害怕。美國肯塔基州的威佛利山莊療養院鬼屋也嚇她不倒,不但沒有尖叫,還放聲大笑,用手戳怪物的頭。研究團隊還帶SM去奇異寵物店,裡頭有毒蛇跟蜘蛛; SM 聲稱她不喜歡這些動物,但她一看到這些動物,好奇心起,就一直吵著要去摸蛇。

  費恩斯坦說,這意味著扁桃體也許是以非常直覺、無意識的層級在運作,若是大腦少了這塊區域,不但不會對事物失去興趣,還會完全反其道而行。 SM 似乎會去接觸那些她應該避之唯恐不及的事物。

可能只是個案

  德國畢勒菲德大學神經科學家馬柯維許 (Hans Markowitsch) 表示,雖然這項新研究只根據一位病患做出來,但卻是扁桃體對於恐懼感有多重要,一個特別清楚的範例。她說這位婦女確實在各種不同的情境下,幾乎都一無所懼。

  馬柯維許警告說,一份只根據一個人所做出來的研究,不能延伸應用在其他人身上,因為許多其他的因素,也會影響大腦跟情緒的作用。再說,把複雜的情緒狀態縮小到單一大腦結構,並不是那麼直截了當的事。馬柯維許說,你若要說出一個跟恐懼感有關的大腦結構,每個人都會說是扁桃體,但你也可以說扁桃體光靠自己是沒辦法運作的,還要看神經連結、傳導迴路、以及其他的大腦區域而定。

  這份研究的作者無法摒除大腦其他區域,在體驗恐懼感中所扮演的角色。不過 SM 在五花八門的嚇人經驗裡,完全無法體驗恐懼感這件事,還是點出了扁桃體所扮演的關鍵角色。

  

原文出處:The Human Amygdala and the Induction and Experience of FearCurrent Biology

責任編輯:MissZoe

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