維生素A衍生物——讓肝癌不再囂張

■令人聞聲色變的癌症,對人們生命的威脅無須言明;在臺灣,癌症病患的死亡率也長期居高不下!以肝細胞癌(HCC)來說,長期居於臺灣十大癌症死因之首,且HCC仍無有效的根治方式。現在,科學家們發現了一種維生素A的衍生化合物,可以防止最常見的HCC復發。

編譯|趙揚光、陳雅婷

做為一種致命性高的癌症,肝細胞癌(HCC)每年在全球約造成60萬人死亡,其高致死率的原因之一是復發率極高。若在人體發現HCC,初期透過手術和其他治療是有效的,不過癌細胞往往會在一段時間後復發。因此防止癌細胞復發,一直都是醫學界的研究重點。2018年,日本理化學研究所(RIKEN)的研究團隊在《美國國家科學院院刊(Proceedings of the National Academy of Sciences)》上,發表他們的最新研究:維生素A的衍生化合物「無環類維生素A(Acyclic retinoid)」能有效阻止癌細胞增生!這隨之引起醫學界重視及討論。

無環類維生素A是維生素A的一種合成衍生物,過去雖已有研究發現可阻止HCC復發,然而詳細機制並不清楚。這讓RIKEN綜合醫學中心的Soichi Kojima帶領研究團隊設計實驗來驗證。首先,研究團隊觀察到暴露在無環類維生素A下的細胞,MYCN基因表現量顯著較低。MYCN屬於MYC癌基因家族的一員,主要在腫瘤中表現,並與不良預後相關;研究人員接著在癌細胞中抑制MYCN基因表現,發現不僅阻止了癌細胞的增殖、減緩細胞周期,也進而導致癌細胞死亡。綜合結果顯示,無環類維生素抑制了MYCN表現,趨緩了癌症的發展。

在癌症治療的研究領域裡,另一個值得探究的是癌症幹細胞。癌症幹細胞能夠在化療或其他治療的衝擊下倖存下來,然後分化成新的癌細胞,是癌症復發的關鍵因素。有鑑於此,團隊進一步研究發現,當人類HCC細胞中的MYCN基因表現量增加,與癌症幹細胞相關的各種指標基因也隨之增加;換句話說,MYCN基因與HCC之發生有正相關。

讓研究人員更為關注的是當研究不同種類的癌細胞時,一旦MYCN表現增加,便會出現一組特定的EpCAM陽性癌症幹細胞,這促使團隊開始研究無環類維生素A的抗癌作用,是否能夠影響這個特定的癌症幹細胞。驗證結果正如研究團隊所想的,隨著無環類維生素A的劑量增加,EpCAM表現會顯著降低。

如此令人振奮的結果,在臨床上真的能夠應用嗎?在臨床案例研究中,研究團隊分別針對接受「無環類維生素A」和「維生素D」治療的肝癌患者,進行肝臟切片檢查。切片結果顯示,持續8週、每日接受600毫克劑量無環類維生素A的6名HCC患者中,有4人的MYCN基因表現顯著減少,這說明了對於抑制HCC的復發,無環類維生素A的確是關鍵因子。

研究團隊進一步調閱了癌症基因圖譜(The Cancer Genome Atlas, TCGA)的數據,亦發現MYCN的異常擴增與預後不良呈現正相關。至此,我們或許可以這麼說,無環類維生素A對於某類的癌症幹細胞有抑制功效,也為醫學界致力降低癌症復發機率和真正治癒癌症病患,提供了一條重要的發展方向!

目前,包含臺灣、韓國和新加坡等地,也逐步進行其他無環類維生素A (如Peretinoin)的臨床試驗,評估抑制HCC復發的有效性。或許在不久的將來,癌症能夠不再讓人們困擾與害怕。

 

原文研究:Vitamin A derivative selectively kills liver cancer stem cells

 

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