【物理史中的十月】1847 年 10 月 1 日:米契爾(Maria Mitchell)發現一顆彗星

1847 年 10 月 1 日:米契爾(Maria Mitchell)發現一顆彗星

文|蕭如珀、楊信男(臺灣大學物理學系)(譯自 APS News,2006 年 10 月)

NOAA Central Library
米契爾(Maria Mitchell)

米契爾(Maria Mitchell)是美國第一位女性專業天文學家,於 1847 年 10 月一夕成名,當時她是第一位發現一顆新彗星,並繪製出其軌道,後來成了知名的「米契爾小姐彗星」。

1818 年,米契爾出生在美國麻薩諸塞州南土克特(Nantucket)一個貴格會大家庭,父親是教師,後來在銀行上班。米契爾家人鼓勵所有的小孩接受教育,甚至女孩也一樣,這在當時很不尋常。

天文學是米契爾先生最喜歡的學科,家裡有一個小的望遠鏡,所有的小孩都會幫父親做觀測。女兒瑪麗亞是一個安靜的小孩,學習認真,特別是天文學,很喜歡幫忙父親。她也喜歡閱讀,因為家裡總有許多書籍。

年輕的米契爾曾短暫當過老師,後來在南土克特圖書館當管理員,還一面繼續她的天文觀測。她父親鼓勵她,且透過父親,她很幸運可以見到幾位全國最傑出的科學家,不過由於她年輕又是女性,所以總是很害羞,迴避在場。

那時雖已發現了幾個彗星,但新彗星的發現仍被視為是重要的成就,所以丹麥國王腓特烈六世(King Frederick VI)提供了獎金,獎勵每一顆新彗星的發現者。

米契爾只要有機會,看到夜空清澈,甚至家裡有客人,她都會到屋頂上使用家中2-吋的反射望遠鏡「掃描天空」。

1847 年 10 月 1 日的夜晚,米契爾從晚宴溜出去,到屋頂開始她的觀測。她注意到一個模糊的小光紋,肉眼看不見,但望眼鏡中很清楚,她立即猜測可能是顆彗星,很興奮地跑去告訴她父親。她父親想要立即宣布此發現,但米契爾比較謹慎,她記錄這物體的位置,持續觀察確定它是一顆彗星。10 月 3 日,米契爾的父親寄信到劍橋,宣布發現了彗星。

幾乎同時間,也有別人看到了該彗星:羅馬的德維克神父(Father de Vico)於10月3日觀測到相同的彗星,還有其他幾個人也在不久之後觀測到。然而,米契爾被認定為最先,所以她從丹麥國王獲得了獎章。

這讓米契爾立即獲得國際聲望,以及進一步的榮譽。1848 年,她是第一位被選入美國文理科學院院士的女性,也同時是美國科學促進會的會士。

米契爾時常對她做為科學家所得到的關注感到困惑,她在一次科學會議後的日記中寫道:「發現自己在一個安靜居住多年的城市成為名人真是有趣,看到豪厦開啟大門來歡迎妳,這在以前未曾有過。這種虛榮感確實讓人一時很享受,但三天後我就厭煩了,所以就高興的開著車子逃走了。」

米契爾在她職涯中做過許多其他的天文觀測,包括太陽黑子、彗星、星雲、星球、日蝕、以及土星和木星的衛星等。

她總是讚賞夜空,並不僅為科學,還為它的美麗,她曾在日誌中記錄說:「1855 年 2 月 12 日…我掃描星空尋找彗星大約一個小時,之後我注意到各種不同的顏色,以此自娛。我真不解自己長久以來對於天空的嫵媚如此無感,每顆星球的色調都如此輕柔而不相同…。我們的製造商無法從星球竊取染料的秘密真是可惜啊。」

1865 年,米契爾接任美國紐約州瓦瑟學院(Vassar College)教職,是美國第一位女性天文學教授。她也被任命為瓦瑟學院天文台台長。

米契爾帶學生時強調觀察的重要,大家都知道她會問學生:「你是從書本得知或是自己觀察?」她為此哲學做示範,凡事不遺餘力皆自己觀察。1878 年,她和幾位學生旅行 2,000 哩到科羅拉多州,親眼見證日全食。

除了科學研究外,米契爾還積極參與反奴隸與提倡婦女平權的活動。她相信當婦女被迫花時間在縫紉上,而無法追求知識時,她們的才智往往被浪費掉。

米契爾於 1889 年 7 月 28 日過世,終身未婚。雖然她今日相對不出名,也許因為我們不若她當代的人那麼看重她的科學成就,但她在當時很著名,也很受敬重。她是美國第一位女性天文學家,又提倡女權,為後人鋪路。在南土克特的米契爾天文台以她的名字命名,月球上的米契爾隕石坑也是。

 

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