美國的「社區大學」是才藝教室或野雞大學?這麼想就錯了

撰文|謝宇程

Bruce 從台灣某大學工學院畢業,已經在企業擔任工程師兩年。但他現在去美國重讀大學,從大一讀起。我問他讀的是什麼樣的大學,他回答:「社區大學」。

一時之間我有點難以反應,腦中出現了許多問題 — 社區大學不是野雞大學,或是退休人士的才藝班?Bruce 為什麼要拿二十多歲的人生精華時間去讀美國社區大學?台灣的大學教育有這麼弱,弱到他想要全部打掉重來?

在我遲疑的時候,Bruce 先開口了:「美國的社區大學,和國內所謂的社區大學,非常不一樣。其實,要到美國留學,這是一條值得考慮的路,不過似乎知道的人不多。」

再四年,壯士斷腕

在大學的時候,Bruce 讀化工系,他就是典型那種「入學的時候不知道自己要什麼」的學生,化工迷迷糊糊讀完,在相關產業擔任工程師,才發現這樣的工作、生活不是他想要的。

在這個時候,他開始接觸程式,而且想換個工作環境。在三年前,他和父親提出:想去美國讀計算機科學碩士,或許留在矽谷打拼。他父親反問:「別的寫程式的人也不笨,他們從大學(甚至國高中)就開始學,你要和他們競爭,為何不穩穩打底?」

父親的挑戰反問,讓 Bruce 重新構思:自己幾乎沒有程式的基礎,申請好的電腦科學碩士班並不容易,要補基礎,也可能要讀三年。如果匆忙求速成,就算之後找到工作,也無法融入美國的生活文化,於是他決定,從頭讀大學部。

那,要讀什麼大學呢?

當然,任何人的首選,都會是那些頂尖名校、長春藤聯盟…。但這些學校,一來貴,二來競爭激烈。要準備各種申請資料,甚至要準備 SAT 考試,增加自己申請成功的機率,可能就多花一年。

在多方找資料、打聽資訊之後,Bruce 注意到美國社區大學系統。社區大學的設立宗旨是推廣教育,加上美國不那麼流行混學歷 (尤其是沒必要混社區大學的學歷),因此入學門檻較低。Bruce 省了一年申請,直接就去一所社區大學註冊就讀,主修電腦科學。

「但是…社區大學教學品質好嗎?真的可以讓你學到東西嗎?」

名稱相同,差異很大

原來,美國的社區大學 (Community College),和台灣的社大不一樣。台灣的社大的宗旨提供成人終身教育,許多課程內容是興趣愛好(如舞蹈、烹飪),幫助學員提升生活品質。但美國的社區大學,是高等教育之中正式的一環。

「美國的教育體系分為公立和私立大學,公立大學再細分州立大學或是提供博士學位的研究型大學。舉加州來說,大學分三類,一種是加州大學體系(University of California, UC),例如加大柏克萊分校 (UC Berkley)、加大聖地牙哥分校 (UC San Diego),這一類的大學提供博士學位,因此重視學術,在教學上重視理論體系的知識,教授專注於論文發表。

另一個體系是州立大學體系 (California State University),這個體系強調就業能力,通常沒有提供博士學位,因此教學內容也貼近實務需求。而加州的社區大學提供上述兩個大學體系的一二年級課程。」

無論加州大學體系,或是州立大學體系,學費都相對昂貴,很多美國人讀不起,也有不少美國家庭不供孩子讀大學。這是為什麼,美國刻意設計社區大學在財務門檻、能力門檻都比較低 — 但並不同時代表教學品質較差。

Bruce 就讀的是德安扎學院(De Anza College),這是相當優良的社區大學。所謂的優良是指什麼呢?「在美國,社區大學之間的排名,是以學生轉學到頂尖大學的比例而定。」

以看得到的資料,德安扎學院 2013 年轉學到加大體系有 727 人,其他私立大學 452 人,轉到加州州立大學體系超過 1200 人。很多大學都接受社區大學轉學生 — 無論柏克萊,或是南加大,甚至是康乃爾,都完全接受德安扎學院學分抵算。

要比 C/P 值嗎?

「德安扎學院的入學門檻雖然不高,但是每一門課的要求有某種的難度和嚴格,因此才能被頂尖大學所認可。在這裡,努力是可以拿到 B,但是要拿 A 除了努力之外,還要真的表現優秀。」Bruce 拿自己的經驗當作例子,「也因為給分上要求得很嚴謹,德安扎的學生只要努力,在學校爭取到漂亮的成績,要轉到加州大學,州立大學體系甚至是頂尖大學,被接受的比例是相當高的。」

「而且,即使德安扎學院是社區型大學,仍然十分國際化,除了美國當地人之外,中國、越南、香港、印度學生都不少。當然,就和所有學校一樣,也有散漫的學生,但是程度好的學生佔大多數。國際學生離鄉背景來讀,美國學生花血汗錢來讀,多數人都很認真看待學習這件事。」

「加上,現在網路教學資源便利豐富,我在德安扎學院修程式課程,常會去找史丹佛這類大學的同名課程來配著學,也和同學一起切磋討論,學習品質和成效,都讓我覺得花時間在這裡很值得。」而且,也許同樣重要的是…可以少花不少錢!

社區大學不收基本學費,只有學分費,修多少課,付多少錢(每學分 175 美金,一門課三到四學分)。「如果你當全職學生,每個學季修四門已經是能力的上限,折算下來,大約六萬台幣 — 雖然比台灣的公立學校貴,但是比美國私立精英大學便宜非常多。」

以 Bruce 來說,他當初幾乎沒有難關或門檻地進入了德安扎學院,用相對便宜的學費,加強了語言,適應了文化,學齊了基礎學科,做好準備後,他在今年成功轉學到聖荷西加州州立大學就讀計算機工程。等他畢業的時候,論語言文化思維或是實力,要在美國工作就業,比起當地人都不處於劣勢。Bruce 現在看來,當初來美國重讀大學的決定相當值得。

小心,學生已經世界化

聽完 Bruce 的陳述,我既為他感到幸運,同時也為國內的大學捏一把冷汗。

三年前,Bruce 花四年從台灣的大學畢業卻找不到合適自己的工作,讓他決定多花四年再讀一次大學,以換得自己得以發展興趣、施展所長。在他看來,美國社區大學對他來說,可以用相對便宜的學費,極低的門檻,取得相當優良的教學品質,反而是最可以幫助他達到學習目標的選項。

過去資訊不發達,台灣四面環海,大學還可以把台灣學生視為必然的顧客,教學品質低落、制度設計不合理,顧客也跑不掉。但是現在,如果國內大學沒有辦法證明自己對學生的幫助高於美國社區大學…小心,年輕人飛得可快的呢!

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