【寰宇天文】羅賽塔計畫進入倒數計時

■歐洲太空總署宣佈,目前正在探測彗星67P/Churyumov-Gerasimenko (簡稱67P/C-G)的Rosetta偵測器將於今年的九月三十日結束任務。在此之前,他們已於七月28日結束了與登陸器Philae的通訊。

©ESA via Getty Images
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撰文|陳勁豪

Rosetta的主要任務是近距離的跟著彗星67P/C-G公轉,透過近距離的觀測來仔細研究彗星67P/C-G的結構。在2014年11月12日,他們更把另一個小型的探測器Philae降落到彗星67P/C-G上。雖然Philae的降落沒有完全成功,但是在短暫的測量期間中,傳回許多相當寶貴的關於彗星結構的資訊。

當Rosetta跟著彗星公轉的時候,Rosetta跟著彗星通過了近日點,得以觀測到彗核受到太陽影響所產生的變化。但是隨著彗星遠離近日點,可以遇見的問題便是彗星與太陽的距離會逐漸拉遠,對Rosetta來說,最大的問題將會是沒有足夠的陽光來維持系統所需要的能量。

歐洲太空總署的科學家早在2014年就已經預見這個情況,因此他們當時便已決定Rosetta計畫將會在2016年結束,並在今年六月正式做出在九月30日結束計畫的決定:他們決定讓Rosetta盡可能的靠近彗星67P/C-G,最後降落在彗星表面上。當Rosetta進行最後的任務的時候,科學家決定利用這個難得,同時只有一次的機會,盡可能的偵測足夠多的彗星表面的數據,其中包括拍攝多張超高解析度的照片,並在電池耗盡之前把數據傳回地球。

在此同時,Philae自從登陸之後,已經有很長一段時間沒有傳遞訊息給Rosetta。一般認為是因為Philae降落的位置不好,幾乎沒有辦法接受到足夠的陽光以取得足夠的電力供應。即便Philae在通過近日點的時候曾經短暫的與Rosetta進行通訊,但是訊號實在太微弱而且不穩定,科學家並沒有辦法從中得到有意義的資訊。因此為了執行這個最後的任務,同時保留足夠的電力,歐洲太空總署在七月28日決定關閉與Philae的通訊。

科學家將在八月的時候開始逐步改變Rosetta的軌道,以讓Rosetta能夠更為靠近彗星67P/C-G。這個過程聽起來很簡單,不過還是相當具有挑戰性,其中一個困難點在於這個的尺寸很小,而且形狀不規則,所以周圍重力的分佈並不均勻。換句話說每次的近距離飛行都會受到各處不同強度的重力所影響,因此不容易維持穩定的軌道。在最後階段,科學家希望Rosetta能夠以每秒50公分左右的速度降落在彗星67P/C-G上。在這個相對不太激烈的降落之後,科學家預期整套系統依舊可以繼續運作,只是天線是否能夠指向地球並順利傳回資料,那就很難預期了。

當Rosetta降落在彗星67P/C-G上之後,這只是表示Rosetta的飛行計畫結束,這也表示科學家們可以全力分析Rosetta跟Philae所取回的數據,並告訴我們更多來自彗星的訊息。

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作者:陳勁豪 科教中心特約寫手,從事科普文章寫作。2011年於美國紐約州立石溪大學(SUNY at Stony Brook)取得博士學位,研究主題為相對論性重離子碰撞(Relativistic Heavy Ion Collision)。長期擔任中文科學新聞網站「科景」(Sciscape.org)總編輯。

 

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