【社會科學】從Billboard排行榜來分析流行音樂的趨勢演變

■喜歡聽西洋流行音樂的人大概都知道,過去數十年來,每個年代流行的曲風都不斷的改變,這可以認為是每個年代都有各自喜歡的風格。但是有沒有辦法相對客觀的分辨出這些風格的演變歷程?一組英國的資料科學家決定挑戰這個問題。

SARAH EDWARDS/WENN LTD/ALAMY
SARAH EDWARDS/WENN LTD/ALAMY

撰文|陳勁豪

英國Queen Mary University of London的Matthias Mauch決定利用美國告示牌單曲榜(U.S. Billboard Hot 100)作為挑戰這問題的起點。這個排行榜是美國唱片業每週最暢銷的單曲的排名,可以當做是一首單曲流行與否的重要指標。

他們從Billboard的網站上收集了從1960到2010年間大約17000首暢銷單曲的曲名及演出者名單。接著運用這些樂曲的一些特性,例如節奏,和聲,旋律等特徵來對這些音樂做分類。他們利用電腦快速的將這些音樂分類。唯一的問題是,要去哪裡找到這些曲子的音樂?這其實不是那麼簡單的事情,因為幾乎沒有人有著這麼廣泛的收藏。幸運的是,他們找到了一個線上音樂的網站(Last.fm),從那裡面他們找到了許多曲子的約30秒的片段(約占全部17094首曲子的86%)。這些片段原本是用來試聽,但是卻輾轉成為了這個研究最重要的資料。更重要的是,儘管這只是約30秒的試聽片段,相對於全曲約四五分鐘的長度可說是只佔一小部份,但是這些片段依舊提供了相當準確的樂曲特徵。

當他們利用電腦將這些樂曲片段做分類後,這群科學家怎麼知道他們的分類是否合理?這群科學家假設是一般人通常會把曲風相類似的曲目放在同一個播放清單裡面,因此,他們利用Last.fm上的用戶所編輯的播放清單來驗證他們的結果。比如說,用戶會把Snoop Dogg(史奴比狗狗), Ludacris跟Jay Z這三者都列在「rap and hip hop」的清單裡面。而他們利用音色跟和聲的特徵也可以得到幾乎完全一致的結果。這讓他們對他們的演算法更有信心。

從這些音樂片段,科學家發現,目前的流行音樂幾乎是百花齊放。音樂的發展不是走傳統逐漸演化的方式,而是出現了好幾次大規模的劇烈變化。比如說在1964年的時候,披頭四(Beatles)帶領了一股「rock and soul」的風潮。在1983年的時候則是disco(迪斯可),new wave(新浪潮)還有hard rock(硬式搖滾)各領風騷。Mauch在他們所發表的論文裡面,認為過去五十年中,rap(繞舌)可能是最重要的單一音樂風格,因為它幾乎改變了整個美國流行音樂的主要風格,而且影響至今依舊存在。

但這項研究也對一些流行音樂界的說法提出了挑戰。例如流行樂界中有人認為Beatles(披頭四)跟Rolling Stones(滾石合唱團)在六零年代把搖滾樂帶入美國而引領了一股浪潮。但是這項研究的作者認為,這兩個樂團的曲風跟和聲形式在他們進入美國市場前便已出現於Billboard的排行榜裡。儘管如此,這兩個樂團可能依舊對搖滾樂在美國的風行起了推波助瀾的效果。

把這股音樂類型發展的趨勢與生物演化的情形相對照,可以很清楚的發現兩者的相似性。生物演化發展至今也不是一路平順的演化到今天的模樣。演化至今出現過好幾次生物大滅絕,也出現過幾次生物類型的大爆發。

所以從這個結果,我們是否能夠預測出下個引領風潮的音樂類型呢?很難講,不過我們可以肯定流行音樂肯定會是一個百花齊放的領域。

原始論文
The evolution of popular music: USA 1960–2010
Matthias Mauch , Robert M. MacCallum , Mark Levy , Armand M. Leroi
Royal Society Open Science 2: 150081 (2015)
DOI: 10.1098/rsos.150081

參考資料
Science News 2015/05/05: From James Taylor to Taylor Swift: Music evolves like biological organisms
2. The Economist 2015/05/09: First principals

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作者:陳勁豪 科教中心特約寫手,從事科普文章寫作。2011年於美國紐約州立石溪大學(SUNY at Stony Brook)取得博士學位,研究主題為相對論性重離子碰撞(Relativistic Heavy Ion Collision)。長期擔任中文科學新聞網站「科景」(Sciscape.org)總編輯。

 

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