【恐龍專題】像蝙蝠一樣飛上天的奇翼龍?

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Credit: Dinostar Co. Ltd.

撰文|黃貞祥

恐龍可能沒有滅絕,而是飛上天變成了鳥。鳥如何從恐龍演化出來,是去年《科學》的重大年度突破之一。不過鳥類的獸腳類恐龍祖先,是怎麼飛上天的呢?一個剛在中國出土的化石顯示,恐龍可能是先像蝙蝠一樣演化出翼膜在天空中滑翔的。

科學家對鳥是從地面升地?還是樹下躍下?爭論不休,雙方陣營都有可信的證據。中國科學院古脊椎動物與古人類研究所的古生物學家徐星和臨沂大學古生物學家鄭曉廷等人發現了一種恐龍,從腕伸出有13公分的細長指骨,可能是用來支撐翼膜的。這個構造在獸腳類恐龍是前所未見的,原本只有會飛的四足動物包括蝙蝠、翼龍和鼯鼠的腕部、肘部、踝部有類似結構。

徐星把這種河北青龍縣出土、生活在一億六千萬年前侏羅紀的恐龍命名為「奇翼龍」(Yi qi)。徐星今年僅四十六歲,卻已是地球上現生命名最多恐龍的古生物學家,「Yi qi」是他命名過學名最短的恐龍。牠屬於一種名為擅攀鳥龍科(scansoriopterygid)的恐龍類群,與鳥類親緣關係非常近,古生物學家推測這類恐龍善於攀爬樹幹。

Xu X, et al. Nature. 2015 Apr 29. doi: 10.1038/nature14423.
Xu X, et al. Nature. 2015 Apr 29. doi: 10.1038/nature14423.

他們估計牠的翼寬60公分,重約360克,體型和喜鵲差不多。出土的化石只有前肢、頭盧和上半身,身上有絲狀的僵硬羽毛,沒有飛羽,也沒有翼膜的痕跡。不過他們仍不清楚牠是否能自由擺動翼膜。因為只有一個樣本出土,而且沒有下半身,所以他們也無法得知牠是如何滑翔的。他們只能推測牠大概是滑翔而非振翅飛翔,因為從前肢的構造來推測,牠的飛行肌還不夠強壯有力,所以不太可能像現代的鳥類一樣飛翔。

另外,如果奇翼龍的真能飛翔,那麼用翼膜飛翔的能力在恐龍中至少分別演化出兩次,另一次是在著名的翼手龍,這兩種恐龍的關係疏遠,牠們演化出類似構造是因為趨同演化。

不過說不定奇翼龍的翼膜不是用來飛翔的,是用來表演求偶的。儘管如此,這個發現並非排除一些古生物學家的推測,就是羽毛是先用來求偶或保溫的,用來飛翔則是後來的事。

原學術論文:
Xu X, et al. A bizarre Jurassic maniraptoran theropod with preserved evidence of membranous wings. Nature. 2015 Apr 29. doi: 10.1038/nature14423. [Epub ahead of print]

參考資料:
1. Tanya Lewis. Dark Knight of the Jurassic? Tiny Dinosaur Had Batlike Wings. livescience. April 29, 2015.
2. Sid Perkins. Bat-winged dinosaur discovery poses flight puzzle. NATURE | NEWS. 29 April 2015.
3. JOHN NOBLE WILFORD. Small Jurassic Dinosaur May Have Flown Without Feathers. New York Times. APRIL 29, 2015.
4. Michael Balter. Early dinosaur may have flown like a bat. SCIENCESHOT. 29 April 2015.
5. Jeff Hecht. This dinosaur had wings like a bat, but did it fly like one? New Scientist.com. 29 April 2015

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作者:黃貞祥 現於台灣中央研究院生物多樣性研究中心擔任博士後研究員,從事鳥類的演化遺傳學、基因體學及演化發育 生物學研究。科教中心特約寫手,從事科普文章寫作。

 

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