【繽紛生態】想跟企鵝打成一片?化妝一下吧!

■你也喜歡國王企鵝嗎?科學家為了更近距離觀察牠們的生活想出了新招,一起來看看吧!

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圖片來源:維基百科。

撰文|陳勁豪

居住於南極的國王企鵝(king penguin)是所有企鵝種類中體型最大的,同時也是最為害羞的一種企鵝。當科學家想要靠近它們的時候,往往會嚇到企鵝們。當然觀察在動物園裡面的企鵝也是一種方法,但是我們無法確定企鵝在人工的環境內是跟在他們所處的自然環境中有著相同的反應。因此對研究企鵝的科學家而言,要如何在自然環境中接近企鵝但卻不要對企鵝造成干擾便成了相當關鍵的課題。

以法國史特拉斯堡大學的Yvon Le Maho為首的多國研究團隊想要研究國王企鵝的心跳,於是在34隻國王企鵝身上裝了帶有射頻辨別(RFID)的心跳感應器。但是RFID的感應範圍約只有60公分,這使得研究人員必須以手持訊號讀取器來接近企鵝。當研究人員手持著訊號接收器靠近企鵝的時候,研究人員發現企鵝的心跳明顯加速,而且很難靜止下來。換句話說,企鵝被嚇到了。為了解決這個問題,他們想到了利用遙控車來接近企鵝的方法,希望能夠不要嚇到企鵝。研究人員發現,當遙控車接近企鵝的時候,企鵝的心跳看起來相當正常,就像是看到另外一隻企鵝經過一樣。相對的,當人類接近的時候,企鵝約要花上六分鐘才能回到之前平穩的心跳。

在這個成功的實驗之後,研究人員打造了另外一台遙控車。這次他們把遙控車做成類似企鵝寶寶的外型。這隻間諜企鵝寶寶成功的打入企鵝寶寶群體中,甚至還有成年的帝王企鵝對著這隻假企鵝唱歌。Le Maho認為,這些成年企鵝是在為他們的企鵝寶寶找伴,所以希望能聽到這隻間諜企鵝的回應。

利用這隻間諜企鵝,研究人員不但得以接近企鵝群,同時也能夠得到許多珍貴的影片,例如企鵝下蛋的鏡頭。但是除了這些有趣的影片之外,這個新的研究方式提供了許多關於企鵝生活的新資訊,讓研究人員能夠更了解企鵝的生態。

原始論文:
Rovers minimize human disturbance in research on wild animals
Nature Methods (2014)
doi:10.1038/nmeth.3173

參考資料:
National Public Radio, November 08, 2014
The Robotic Baby Penguin That Spies For Scientists
http://www.npr.org/blogs/alltechconsidered/2014/11/08/362377186/watch-the-robotic-baby-penguin-that-spies-for-scientists

Science Magazine, November 3, 2014
Robotic penguin chick lets researchers get up close and personal
http://news.sciencemag.org/sifter/2014/11/robotic-penguin-chick-lets-researchers-get-up-close-and-personal

作者:陳勁豪 科教中心特約寫手,從事科普文章寫作。2011年於美國紐約州立石溪大學(SUNY at Stony Brook)取得博士學位,研究主題為相對論性重離子碰撞(Relativistic Heavy Ion Collision)。長期擔任中文科學新聞網站「科景」(Sciscape.org)總編輯。

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