【時事焦點】費爾茲獎史上第一位女性得主

■出身伊朗的瑪莉安姆.米爾札卡尼(Maryam Mirzakhani),榮獲數學界最高榮譽--費爾茲獎(Fields Medal)。

圖片: 史丹佛大學的數學教授瑪莉安姆.米爾札卡尼,是近年來有實力問鼎費爾茲數學奬的女性。照片由史丹佛大學提供
費爾茲奬第一位女性得獎者--任教於史丹佛大學的數學教授瑪莉安姆.米爾札卡尼。
照片由史丹佛大學提供。

編譯|柯宗佑

舉世聞名的費爾茲獎,素有數學界的諾貝爾獎之稱,自1936年創立以來,終於誕生第一位女性得獎者。她是任教於史丹佛大學的伊朗籍教授瑪莉安姆.米爾札卡尼。這將是歷史上相當重要的一刻。

37歲的米爾札卡尼,是近年來有望問鼎費爾茲獎的女性數學家之一,其研究成果頗受數學界人士好評。在非數學領域的人看來,米爾札卡尼做的研究晦澀抽象,深奧難解;但在專業人士眼中,她可是功力深厚又大膽創新的研究者。對米爾札卡尼本人來說,數學語言是「美麗而優雅」的。

費爾茲獎每四年由國際數學聯盟(International Mathematical Union)頒發,獎金約8000英鎊,僅頒給40歲以下的傑出數學家,每次頒發兩到四個獎。本次獲獎的還有另外三人,包括任職英國華威大學(Warwick University)的38歲奧地利數學家馬丁.海瑞爾(Martin Hairer)、任職普林斯頓大學的40歲加裔美籍數學家曼朱爾.巴爾加伐(Manjul Bhargava),以及任職於巴黎居索數學研究所(Institute of Mathematics of Jussieu)的巴西裔法籍數學家阿圖爾.艾維拉(Artur Avila)。獎項自1936年設立至今,共有55人獲獎。

對於米爾札卡尼奪下桂冠,國際數學聯盟副會長克莉絲汀.盧梭(Christiane Rousseau)表示:「這是相當特別的一刻。二十世紀初,我們已經有居里夫人獲得諾貝爾物理與化學獎,但在數學界,這次還真是史上頭一遭有女性獲得這項殊榮,可謂是女性之光。」

曾獲費爾茲獎、現任職劍橋大學的數學家提姆.戈爾斯爵士(Sir Tim Gowers)也表示:「很高興這天終於來了,雖然女性對數學貢獻良多,但一般大眾卻毫不知情。希望這批打頭陣的女性獲獎者,能打破大眾對女性及數學的迷思,同時鼓勵更多年輕女性投入數學研究這行。」

米爾札卡尼出身伊朗,於2004年獲哈佛大學博士學位。不過,她並不是一開始就全心投入數學這行。小時候,她最感興趣的不是數字,而是文學。她在德黑蘭求學時,學校附近書店林立,但由於書店內禁止白看書,米爾札卡尼只好出錢買書,種類雜七雜八。2008年,她在接受克雷數學研究所(Clay Mathematics Institute, CMI)訪問時表示:「我以前想當作家。中學畢業以前,我從來沒想過有一天我會投入數學這行。」

米爾札卡尼會對科學感興趣,要多虧她的哥哥。她哥哥放學後,常常會在家裡聊今天在學校學了什麼。他提了德國數學家高斯的故事,說高斯小時天才洋溢,曾經以飛快的速度算出1到100的總和(答案是5,050,計算訣竅是觀察哪些數字相加會等於101)。米爾札卡尼說:「我自己雖然解不出來,但那是我生平第一次對漂亮解法著迷。」

接著,學校校長也開始幫助米爾札卡尼。校長是位說到做到的女性,總是堅持男女學習機會必須均等,在她的幫助下,米爾札卡尼對數學的愛漸漸萌芽,後來更以青少年之姿,於1994年及1995年國際數學奧林匹亞連續奪金。1994年香港的比賽,她以差一分滿分獲得金牌,而1995年多倫多的比賽,她則以滿分奪金。

之後她就讀於謝里夫大學(Sharif University),認識了許多傑出的數學家,同時發現自己只要一算數學,花再多時間都開心。進哈佛大學後,她開始和另一位費爾茲獎得主克特.麥克穆倫(Curt McMullen)共事。麥克穆倫將數學變得簡單又優雅的本事,更讓米爾札卡尼著迷不已。

米爾札卡尼鑽研的領域,包括平面與變形後的幾何結構。她對長得像捲曲甘藍葉的雙曲平面(hyperbolic plane)尤其熱衷,這用畫的會比用講的容易解釋。根據國際數學聯盟的消息,米爾札卡尼之所以獲獎要歸功於她對黎曼曲面與模空間(moduli spaces)動態與幾何構造研究有成。

米爾札卡尼認為,不是每個人都得喜歡數學,不過很多學生卻也從未好好認識數學。在學生時代,米爾札卡尼的數學成績起初也不盡理想,因為她尚未對數學產生興趣。她說:「如果你對數學沒興趣,數學就是個冷冰冰又乏味的東西,除非你花點心思,耐心研究,數學之美才會在你面前開展。」

去年,米爾札卡尼也向美國數學協會(American Mathematical Society)表示,女性在數學領域的處境依舊不理想:「當今,喜歡數學的女性遭遇到的社會阻礙,並不比過去我成長的時候少。如何兼顧事業和家庭,對女性而言依舊是項大挑戰。面對這種兩難,女性往往只能犧牲工作。」

英國頂尖數學家、任教於牛津大學的法蘭西斯.基爾旺(Frances Kirwan)說:「數學是會給你很多成就感的科目,可惜的是,很多學生早早就失去信心,根本獲得不了成就感。雖然大家普遍認為數學是男性的天下,不過這麼多世紀以來,女性始終對數學有貢獻,最早可以追溯到1600年前居住於希臘亞歷山大城的海芭夏(Hypatia of Alexandra)。」他也認為,近幾年來,英國的數學系大學生有40%是女性,不過到了博士班或博士後,女性的比例就急速減少了。我希望這個獎能鼓勵國內外更多小女生,讓她們對自己的數學能力更有信心,朝著成為費爾茲獎得主這條路邁進。
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報導出處:Fields Medal mathematics prize won by woman for first time in its history
譯者:柯宗佑 科教中心特約寫手,從事科普文章編譯。
責任編輯:Kerina Huang

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