【動物科學】為何殺人鯨是離不開母親的媽寶

■研究發現,跟母親一起生活及行動的雄殺人鯨生存機率較高。

要乖乖跟著媽媽喔。 這隻殺人鯨媽媽常伴兒子左右,增加了兒子存活的機會。 圖片提供:David Ellifrit/Centre for Whale Research

編譯│汪芃

殺人鯨看似驃悍,實際上卻是一群離不開母親的媽寶,而牠們黏媽媽也確實有理,因為日前科學家研究將近六百隻殺人鯨(又名「虎鯨」),發現跟母親一起生活及行動的雄殺人鯨生存機率較高。而殺人鯨媽媽徘徊在下一代身邊也不只是因為母愛──雌殺人鯨會守護已成年的後代,是因為生物本能驅使牠們確保自己有越多子孫存活越好。這種守護子嗣的舉動有助物種繁衍,或許便是雌殺人鯨過了生育年齡仍能活上數十年的原因,就像人類和雌領航鯨一樣。

四十多年前,便有學者認為雌性動物之所以能活過生育年齡,是因為這樣有助孩子繁衍下一代。科學家研究狩獵採集者等原始人的社群發現,若一個家族有女性長輩健在,其子輩、甚至孫輩的生存率都會提高,還有學者認為物種演化的力量會驅使雌性動物活過更年期,甚至延長雌性動物在更年期之後的壽命,但學界對這個假設一直眾說紛紜。

殺人鯨最長可活到九十多歲,但雌殺人鯨的生育年齡其實只到三、四十歲,在所有動物中,除了人類之外,目前僅知殺人鯨和領航鯨能活過更年期。殺人鯨與人類很像,都是跟子女一起生活的群居動物,美國國家海洋漁業局的海洋生態學家羅伯特.彼特曼(Robert Pitman)指出:「殺人鯨是很好的指標,有助我們試想人類的情形,看看人類的祖母健在與否會不會也影響到子孫的發展情況。」彼特曼並未參與本研究。

從一九七○年代開始,便有研究人員開始追蹤太平洋海域中位於華盛頓州及英屬哥倫比亞省沿岸的殺人鯨,由於殺人鯨的背鰭都是獨一無二,跟人類的指紋有異曲同工之妙,因此科學家拍照將背鰭記錄下來,便能追蹤殺人鯨的出生和死亡概況,到了二○一○年,這項調查已經追蹤到五百八十九隻殺人鯨。英國艾斯特大學(University of Exeter)的生物學家戴倫.庫夫特(Darren Croft)率領同仁進行研究,以類似保險公司使用的演算法來分析殺人鯨資料,計算出每隻殺人鯨每年的生存率,接著再將殺人鯨分為「母親健在」及「母親亡故」兩組,分別計算兩組殺人鯨每年的生存率。

庫夫特團隊的這份研究成果發表在《科學》期刊上。研究人員分析發現,母親亡故的雄殺人鯨存活率明顯較低,在母親死亡後一年內,年輕雄殺人鯨的死亡率是母親健在雄殺人鯨的四倍,而三十歲以上的雄殺人鯨更不堪一擊,牠們的死亡率是母親健在雄殺人鯨的九倍餘。母親亡故對於雌殺人鯨的衝擊則比較小:對年輕雌殺人鯨而言幾乎沒什麼差別,但年齡層較高的雌殺人鯨喪母後,死亡率也會攀升2.7倍。彼特曼說:「看來殺人鯨跟人類一樣,家庭的力量十分重要。」

目前研究人員仍不知道為何喪母對雄殺人鯨造成的衝擊較大,但有可能是因為母鯨會協助兒子獵捕食物及抵禦鯨魚的攻擊。艾斯特大學有一位沒參與研究的演化生物學家邁可.肯特(Michael Cant)指出:「要是我們能更了解殺人鯨的社會習性就好了,例如可以研究母殺人鯨究竟為成年子女帶來什麼好處。但研究鯨目動物困難重重,這些研究人員蒐集的已經是難能可貴的資料。」
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 報導出處:Adult Killer Whales Need Their Mamas

責任編輯:Nita Hsu

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