【考古研究】原始人吃什麼?

■一項新的研究結果認為,石器時代原始人的日常飲食中,可能含有比我們想像中更多的澱粉類食物。

Photo: EPA
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撰文|陳勁豪

目前相當風行的原始人飲食法(paleo diet),英文的原意是指石器時代的原始人的飲食方式。這個方法標榜飲食中應該含有大量的新鮮蔬果及肉類還有其他未加工過的天然食物,避免過度加工的現代食物,甚至排除穀類,豆類,還有各式乳製品。這種飲食法受到不少名人推崇,認為這種方法可以讓我們多吃天然食物,應該會對健康有益。這種飲食方式對健康的影響有待研究進一步確認,在這邊我們有興趣的是,這種飲食方式到底跟石器時代的人類的飲食方式有多接近?換句話說,石器時代的原始人到底吃些什麼?

研究原始人的飲食來源其實是相當困難的事情,因為他們沒有留下食譜,各種食物幾乎也不可能被保存到現代,所以許多部份需要利用間接方法來推論。英國University College London的幾位科學家的一項研究顯示,石器時代的原始人的飲食來源中,澱粉類可能佔了相當一大部份。

人類在大約三十萬年前左右就知道用火,有些研究甚至認為人類用火的時間點可能早在180萬年前。用火的好處是可以煮熟肉類,大幅增加肉類營養的吸收效率。UCL的Mark G. Thomas認為當時的人類除了用火烤肉之外,還順便烤了一些含有大量澱粉的根莖類食物。

以人類而言,我們的腦部約略消耗由食物所獲得的能量的四分之一。為了能夠有效供給腦部能量,人類需要大量的食物。不過我們的大腦頗為挑食,它只接受葡萄糖作為養分來源。當人類吃下澱粉類食物的時候,唾液中的澱粉脢便會開始把澱粉分解成葡萄糖的過程。只是唾液中的酵素對一般的澱粉反應速率不好,但是對加熱過的澱粉效率就很高,效率可以差上二十倍。如此巨大的差異會對腦部攝取養分的效率有著決定性的影響。

另外一個顯示碳水化合物的重要性的證據在我們的DNA裡面。跟我們的近親黑猩猩相比,我們的DNA有著更多的產生澱粉脢的基因。一般而言,黑猩猩帶有兩對,但是人類通常帶有更多對,有些人甚至可能多達18對。帶有越多對這種基因便可以在人體中產生更多澱粉脢,也就可以更有效的分解澱粉。過去科學家認為人類帶有更多澱粉脢基因除了天擇之外,可能跟農業發展有關。但是Thomas認為,這可能是跟人類知道用火,因此可以增加澱粉的吸收效率有關。因此由這兩項證據,他認為石器時代的原始人可能吃了不少的澱粉類食物。

儘管聽起來言之成理,不少科學家還是對這些說法持有保留意見。這項說法有著三個重要關鍵時間點,分別是:

  1. 腦部快速發展而開始需要大量能量的時間點
  2. 人類開始用火的時間點
  3. 澱粉脢基因大量增加的時間點。

這三個時間點的先後順序究竟為何,目前依然沒有一致的看法。這將直接影響這個假說的可信度。

所以究竟原始人到底吃些什麼?好像也不是那麼容易說的清楚的。

原始論文
The Quarterly Review of Biology
The Importance of Dietary Carbohydrate in Human Evolution
Karen Hardy, Jennie Brand-Miller, Katherine D. Brown, Mark G. Thomas, and Les Copeland

參考資料
1. New York Times 2015/08/13: For Evolving Brains, a ‘Paleo’ Diet Full of Carbs
2. The Telegraph 2015/08/15: Paleo diet should include carbohydrates to be authentic, say scientists
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作者:陳勁豪 科教中心特約寫手,從事科普文章寫作。2011年於美國紐約州立石溪大學(SUNY at Stony Brook)取得博士學位,研究主題為相對論性重離子碰撞(Relativistic Heavy Ion Collision)。長期擔任中文科學新聞網站「科景」(Sciscape.org)總編輯。

 

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