【BBC知識】貓奴的七大迷思

■牠們好奇心重,愛喝牛奶,還能輕易看穿你的心思?你以為自己對家中的貓咪瞭若指掌,科學家卻要打破迷思,揭開慧黠貓眼背後的真相……

作者|約翰‧ 布雷蕭(John Bradshaw)
譯者|林東翰

貓奴的七大迷思_圖一
貓咪並不會比其他動物更好奇。應該說,壓力會殺死貓。

大家都自認了解自家的貓咪。牠們往往被描述成奸巧又自利的動物,想到什麼就做什麼。不過貓並不會比其他動物更自利─不懂得關心自身利益的動物,很快就會被演化淘汰了。事實上,我們對這種尋常動物的許多觀點,近來被分子遺傳學家、獸醫學家與動物行為學家的發現給顛覆了。所以,如果你認為你家的貓無法控制又工於心計,準備跌破眼鏡吧......

好奇心會殺死貓?

這句古諺的意思好像是貓咪很喜歡追根究柢,經常讓自己身陷險境,但事實上很少貓咪會這樣做。貓的好奇心確實程度不一。有些貓咪膽子夠大,會去接近新奇的事物,但大多數的貓一般謹慎得多,反而會在安全距離之外探查不熟悉的事物。現在生物學家認為,這樣的特質在很多動物身上也很常見,人也是如此。一旦食物等資源短缺的時候,膽大的動物會活得比膽怯的動物好,因為牠們會先吃到食物。只不過,動物接近食物時會膽怯,意味著牠比較不會淪為獵食者的大餐。這就是為什麼這兩種個性都還保留在物種命脈中。

那麼,為什麼會出現這句話呢?原來這句話最早的紀錄是在十六世紀出現,原始版本是「小心謹慎害死貓」,這裡指的是憂慮或壓力下的小心謹慎。我們不清楚當時的人為什麼會認為這值得注意,不過獸醫學現在重新發現了這句諺語背後的事實。現今有很多寵物貓會罹患膀胱炎或皮膚炎等壓力相關的疾病,而最近的研究顯示,貓與貓彼此對立可能是使牠們罹患這些疾病的主因。

飼主不自覺地挑了兩隻無法共處的貓,或者相鄰屋子的貓在彼此領域的交界打架,都有可能是貓咪壓力的來源。貓咪不像狗兒會分析複雜的肢體語言來解決這類分歧,還能在衝突狀態下連續生活數個月、甚至數年之久。

 

 

貓知道飼主在想什麼?

人類以外的動物能否「了解牠們周圍的動物有心智」?科學家目前還莫衷一是。我們運用這套「心智理論」(Theory of Mind,ToM)時非常得心應手,很難想像沒有它會怎麼樣。舉例來說,我們在對話時會無意識地謹慎用詞來傳達訊息,因為我們能夠想像自己說話時,對方可能會怎麼想。我們會考慮到談話對象具有和我們類似的心智,不過也會考慮到彼此是不同的個體,所以思想可能會有細微的差異。

除了人類的猿類近親之外,其他哺乳類動物似乎僅有極少的「心智理論」。狗兒所表現的是「基本款」,也就是「關注對關注」(attention-to-attention):牠們會依據其他狗是否注意到自己,而改變發出信號的方式。然而,這不能證明牠們知道其他狗有思想。這可能是由一套複雜的溝通規則所表現出來的結果,像是「如果能同時看到其他狗的兩隻眼睛,就表達你的意向;如果沒有,就吠叫引起對方注意。」

我們還不清楚貓能否做到這麼複雜:牠們的祖先是領域型動物,少有機會和自己同種的個體互動,因此貓的腦不太可能演化出這種能力。所以你的貓盯著你時,牠當然是在注意你,但不太可能是在揣測你在回想什麼,更別說讀出你的心思。

貓奴的七大迷思_圖二
要猜出你家貓咪在想什麼並不難:「有更多貓食嗎?」

 

狗的嗅覺比貓靈敏?

比起人類相對遲鈍的鼻子,獵犬能夠嗅出的氣味濃度是人的一萬至十萬分之一。貓咪的鼻子較小,靈敏度大概只比人類好上一千至一萬倍。所以就某方面來說,狗的嗅覺的確比貓靈敏。

不過和人類不同的是,貓和狗還具備另一種嗅覺─這第二個「鼻子」位在口腔頂部和鼻孔之間。若要分辨這第二種化學感覺,貓可以輕易把狗打趴。

這第二個「鼻子」是犁鼻器(vomeronasal organ),也稱為傑克森氏器(Jacobson's organ), 它有一對充滿流體的管子,每條管子的開口一端在鼻孔,另一端在門牙後面。管子在大約半途的位置連接了小袋,內有感覺器官。氣味必須先溶在唾液裡,然後往上壓送到小袋裡,才能到達這個器官,產生的感覺介於嗅覺與味覺之間。犁鼻器甚至有專責的腦區「副嗅球」(accessory olfactory bulb),不經手真正由鼻子產生的訊息,只處理犁鼻器所產生的訊息。

 

貓奴的七大迷思_圖三
貓咪的鼻子不像狗那麼靈敏,不過牠的犁鼻器就勝過狗了。

貓咪犁鼻器內的感覺受器分布範圍比狗來得大(30:9)。此外,狗使用犁鼻器時不會有明顯的跡象,但是貓會:牠們會把上唇往上拉,露出上排牙齒(可能同時也打開了犁鼻器的導管),一臉凶惡猙獰的樣子。

或許是因為我們相當晚才發現這種扭曲表情有多重要,所以連個用來描述它的英文名字也沒有。生物學家就用它的德文名字「flehmen」(裂唇嗅)來稱呼。

貓咪犁鼻器的鑑別力可能比狗還強,因為貓原本是獨來獨往的動物,所以必須靠氣味記號來互相溝通。牠們幾乎總是在剛聞到另一隻貓留下的氣味記號時,露出「裂唇嗅」的反應,所以牠們可能是用犁鼻器來得到關於記號主人更詳細的資訊。

目前的研究還未揭開貓咪犁鼻器能力的全貌。不過我們確實知道,如果牠們曾經相遇,日後就能夠從對方留下的氣味記號辨識出身分;即使沒遇過,牠們也可以分辨出記號主人的性別與生殖狀態。

 

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●本文摘自《BBC知識國際中文版》第27期(2013年11月號)。版權所有,轉載請註明出處。

約翰‧ 布雷蕭博士   英國布里斯托大學人與動物互動學研究所所長。
譯者林東翰   專事科普編譯工作。

責任編輯:Kerina Huang

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