【2022導讀文示範專欄】光速行動(鄭國威)

撰文:鄭國威|泛科知識股份有限公司知識長。

如果你現在需要發明一款從未使用於冠狀病毒傳染病的疫苗來阻止一種人類未曾見過的冠狀病毒,而且這項通常需要花費數年的工作得在100天內完成,否則世界上將會有數百萬、甚至上千萬的人死亡,還會使全球經濟遭受無法估計的重創,這時面臨的壓力一定難以想像。

如果再加上更困難的條件:挑戰這任務的竟是一家中型癌症療法公司,過往從未開發過傳染病疫苗;甚至在決定啟動任務的當下,這家公司連資金都非常窘迫呢?這其實就是在 2020 年 1 月 24 日,土耳其裔德國腫瘤和免疫學家吳沙忻(Uğur Şahin),與土耳其裔德國免疫學專家圖雷西(Özlem Türeci)所面對的狀況。更別忘了在啟動任務的同時,公司內所有人也都面對病毒的威脅,必須在分流上班的前提下跟幾乎停擺的社會逆行。這些艱困的任務究竟如何完成,就是《光速計畫:BioNTech 疫苗研發之路》(The Vaccine: Inside the Race to Conquer the COVID-19 Pandemic)要講的故事。

吳沙忻跟圖雷西這對創辦了生物新科技(BioNTech, BNT)公司的夫妻,與《金融時報》(Financial Times)駐法蘭克福的記者米勒(Joe Miller)合著了這本書,故事聚焦在對抗嚴重特殊傳染性肺炎(COVID-19)的輝瑞 – 生物新科技COVID-19疫苗(Pfizer–BioNTech COVID-19 vaccine,簡稱 BNT 疫苗)誕生的過程。本書共分為十章,結合了個人傳記、信使核糖核酸(messenger RNA, mRNA)的醫療應用、醫藥研發與管制實況,以及創業商戰等內容,不僅登場人物非常多,內容更是高潮迭起。可能是主筆的米勒非常注意細節,又或許是兩位科學家創辦人的堅持,在講解曾被輕忽藐視的 mRNA 技術如何突圍而出、成為第一款獲得緊急使用授權(emergency use authorization, EUA)的疫苗時,並沒有省略過程中發生的任何轉折。眾多細節使得本書資訊密度極高,對非相關專業者來說並不好讀,但讀完會很有成就感,或許讀者會跟我一樣因這千轉百迴、宛如戲劇的過程而寒毛直豎。

書中將 mRNA 形容為信使,它帶著通緝犯海報交給如同將領的樹突細胞(dendritic cell),當樹突細胞從環境跟其他細胞收集到資料後,就會根據情報派遣軍隊到前線。mRNA技術像是信使帶著訊息,跟過去「帶著被逮捕通緝犯」的疫苗技術相比,能夠更有效率、更精準地動員免疫大軍產生抗體,召喚T細胞來消滅快速複製的新型冠狀病毒(SARS-CoV-2)。然而通緝犯的海報要送到哪裡才能觸及最多的樹突細胞?要怎麼讓樹突細胞優先處理外來 mRNA 送來的訊息、讓容易被酵素分解的 mRNA 不要在訊息傳到之前就離線?又要如何確保疫苗不會引起抗體依賴增強效應(antibody-dependent enhancement, ADE)、並且算出正確的使用劑量?每一個問題底下都還有更多的待解難題,而帶著一身本領聚集在BNT 的各路科學家,就像默契十足、訓練有素的足球隊一樣,耐心地把球帶到球門前,等待射門時機。書中提到,吳沙忻跟圖雷西有時會發現團隊屢屢掉球、心不在焉、狀態不佳,然而身為領導者,這時必須沉著行事,把局勢導回正軌。這段內容令同為創業者的我心有戚戚,因為除了科學,要做出能送達全球的疫苗,更大的難關是團隊與資源。在本書中也闡述了吳沙忻與圖雷西在 BNT 之前的創業歷程,在第一家公司的經驗以及對大藥廠的反感,如何讓他們堅持維持 BNT 的獨立性,後來又為何決定在新冠疫苗上與輝瑞(Pfizer)這家美國大藥廠合作。過程中雙方負責的同仁曾經為了權利義務及保障責任而僵持不下,但最後因吳沙忻拍板定案解決,氣度令人佩服。此外,要以「光速」讓疫苗問世,同時又需依循德國的嚴格監管、不能偷吃步,以免未來疫苗不受信任甚至出問題,以上種種不可能達成的天險與突破,讓人讀來步步驚心。另一方面,BNT 要擴張產能、找到廠房乃至於找到能在低溫下貼瓶子標籤的承包商等,這些都是他們過去從未處理過的事。面對極為理性又目標導向的吳沙忻所交辦的眾多不可能任務,撐下來到最終射門的 BNT 成員,其實都不容易。

雖然同樣身為土耳其移民的子女,但將吳沙忻跟圖雷西緊緊連在一起的,其實是他們的性格。透過本書可以窺見他們共通的科學宅屬性,例如吳沙忻十分喜歡電影《魔戒》(The Lord of the Rings)三部曲和由知名導演諾蘭(Christopher Nolan)拍攝的電影《蝙蝠俠》(The Batman)三部曲。另外,他們家沒有車也沒有電視,因此假日時讀書、讀論文就是各自的消遣。本書末的說明也指出他們對科學的認真程度、邏輯推演能力,還有對 mRNA 潛能的視野,吸引相同願景的人們聚集在他們身邊,才是這條路能走到終點的關鍵要素。

由於 BNT 疫苗在大中華區代理權由中國復星取得,臺灣需要由民間組織洽購轉贈,所以在購買上遇到不少問題,導致這款疫苗在臺灣帶了一些政治色彩。從書中最後三章可以知道疫苗在美國與歐洲也同樣被政治化,如德、法國會議員批評歐盟動作太慢,美國前總統川普(Donald John Trump)批評輝瑞刻意不在總統大選投票前解盲等。若這是許多人認知BNT 疫苗的唯一角度,實在令人感到可惜。在新冠練兵後,mRNA 技術將真正改變世界,針對愛滋、瘧疾等傳染病,許多罕見免疫疾病,乃至於萬病之王癌症,提出解方。「原則上我們可以干擾任何機制,前提是對該機制做足研究,以了解它的運作方式。」圖雷西在書中這句話,值得所有人引頸期待或是直接投入。《光速計畫》紀錄的不只是一款疫苗的歷史,而是未來的前奏。


書名:《光速計劃:BioNTech疫苗研發之路》
作者:米勒(Joe Miller)、吳沙忻(Uğur Şahin)、圖雷西(Özlem Türeci)
譯者:陸維濃
出版社:天下文化
出版年:2022年3月

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