以歷史的眼光看物質世界-四元素說

Posted in: Chemilosophy 化學哲學- 十月 14, 2010 No Comments

經過長久的歷史源流,我們現在了解到各種物質由原子(atoms)所組成。而原子間的性質差異使得一個一個原子被獨立劃分為各種不同的元素(elements)。但,你可知道,元素這個被現在的人們普片認知為化學名詞的詞彙,最初卻是出現在近乎迷信與神秘學的鍊金術之中呢? 古代的人缺乏檢視物質的精密儀器,一切對物質的認知無非從外觀的一切現象著手,而所謂的外觀現象無非是具象性、流動性、溫度、與硬度。透過這四種特性的界限,人們也因此劃分出了四種基礎元素的認知:風(抽象性)、水(流動性)、火(溫度)、與土(硬度)。也因此,對當時的人們而言,當各種物質表現出接近於這四種特性的面向時,便將物質歸類在這四種元素彼此的混合組成之中。並將人的精神意識也視為此四種元素的組合,而將四元素分別對照為人的理性面、感性面、積極面、與務實面。再將兩個部份的理論做出連結,認為透過人的意識可以試圖改變一切物質的元素組成,因此能將糟粕變成黃金,此即為鍊金術的元身。此一理論所及的範圍相當深遠,早從印度佛教興起的時代(約西元前五百年)到略晚的古希臘三賢亞里士多德(西元前三百八十四年)就已經是四大元素說盛行的時代了,而亞里士多德更加推廣此一理論,使得此一學說影響世界長達兩千年之久。 西元1803年由英國化學家約翰‧道爾頓(John Dalton)所提出的原子說,才逐漸改變人們世界物質是由四元素組成的概念。道爾頓提出各種元素由不可再細分的原子組成,而相同元素中的元素彼此的質量與化學性質都相同。且化學反應本身的發生只是原子間產生了重新排列的狀況,若將化合物中不同的原子分離出來,則這些原子與本來組合成這些化合物的同種原子性質是相同的。當然以現今的化學研究來看,道爾頓的理論仍然存在著錯誤,如原子可以再細分成電子、質子與中子,且相同的元素中存在著同位素,因此化學性質相同的原子質量可以不同,但由於原子說理論的逐漸證實與確立,現金的四元素說已經不再立足於物質科學的理論基礎,但也由於四元素說影響之深遠,其對於心靈層面的連結與聯想仍然受到認同,而四元素說的概念,在許多電玩遊戲中,也依然看得見當初的影子,現在此一理論的存在已經與當初的企圖解釋物質世界較無直接的因素,但它所帶來的聯想與延伸,也使得人們更樂於去探索人類意識與所謂的神祕概念中的未知。